<
>

Cien historias rumbo a Qatar 2022: La generación dorada de Bélgica, ante su última oportunidad

Thibaut Courtois, Romelu Lukaku, Roberto Martinez, Kevin De Bruyne y Eden Hazard ESPN.com

La Selección de Bélgica dominó por tres años y medio un algoritmo a veces complejo de entender. Con el título de Francia aún fresco, sumó más puntos que los demás después de la pasada Copa del Mundo entre amistosos y competencia oficial. Esas cuentas la premiaron con una medalla siempre discutida: primera del escalafón de la FIFA desde octubre 2018 hasta marzo 2022. Esta ha sido, hasta ahora, la única "conquista" de una generación que aspiraba a mucho más y que en Qatar 2022 afrontará, quizás, su última oportunidad.

Maravilló con su fútbol. Clasificó invicta y antes que todos a la Eurocopa con 30 unidades en 10 partidos. Sin embargo, le costó justificarlo en un título con su mejor generación de jugadores. En la Euro quedó afuera en los cuartos de final por la derrota ante Italia. También terminó eliminada para el Final Four de la UEFA Nations League. Perdió contra Países Bajos.

Esos dos resbalones apenas afectaron la credibilidad del equipo de Roberto Martínez para Qatar. Tiene más elementos a favor que en contra para llevar un paso más adelante a uno de los proyectos más valorados de los últimos años en el fútbol mundial. Aquel grupo de jóvenes que irrumpió en los años previos a Brasil 2014 y amenazó con dominar el fútbol mundial solo pudo conseguir un tercer puesto en Rusia 2018, algo que tiene sabor a poco dadas las expectativas.

En este Mundial, cada uno de los ya experimentados futbolistas belgas saben que no habrá muchas más oportunidades de hacer historia.

LA MADUREZ DEL CICLO MARTÍNEZ
Bélgica es junto con Brasil y Francia, una de las selecciones favoritas que repetirá técnico para el Mundial 2022. Primera señal positiva. En sus seis años, el DT español potenció al plantel, le dio funcionamiento inconfundible con tres centrales, mediocampo denso y tres atacantes.

Es rival de respeto. Táctico, furioso, técnico, solidario y atlético. Credenciales para responder con autoridad en la próxima Copa del Mundo.

EL MEJOR ARQUERO DEL MUNDO
Karim Benzema hizo los goles decisivos, pero Thibaut Courtois sostuvo el honor de Real Madrid en las tormentas ante PSG, Chelsea, Manchester City y Liverpool. Su rendimiento fue descomunal en el arco de Real Madrid para ganar la UEFA Champions League.

Hace semanas recibió con dardos el premio al mejor portero de la temporada en la ceremonia del Balón de Oro. Sintió que merecía más y reclamó el máximo galardón. "No digo ganarlo, pero no estoy ni en el podio siendo el portero que ha ganado La Liga y la Champions League”, sostuvo. Bélgica se siente tranquila con él.

KEVIN DE BRUYNE EN ESTADO PURO
Su mejor jugador es líder de asistencias en la Premier League con Manchester City. Jugará el Mundial en versión ideal. A los 31 años tiene todo claro con la pelota. Pase, control y pegada efectiva.

De Bruyne mantiene el nivel por el que fue reconocido el jugador más valioso en Inglaterra en la campaña anterior. Su experiencia vale todo. Este tercer Mundial lo encuentra en estado puro.

EL CAPITÁN EDEN HAZARD SUFRE LA FALTA DE FÚTBOL
Es intocable para Martínez. Se lo ganó por su compromiso con la Selección pese a que juega poco en Real Madrid. Suma poco más de 200 minutos en la temporada después de atravesar lesiones y bajo rendimiento.

“Fue algo complicado. Hubo muchas cosas, bastantes lesiones, dudas y todo lo que conlleva. Pero ahora todo ha vuelto a la normalidad. Solo espero una cosa, poder demostrar dentro de la cancha que sigo en lo más alto, no hay mucho más que decir al respecto”, declaró en entrevista con la FIFA.

La cinta de capitán lo moviliza. Le juró entrega total para ser protagonista el Qatar. “Creo que tengo que poner el listón alto. Intentaré hacerlo mejor que hace cuatro años. Va a ser complicado, porque ya estuvo bastante bien. Pero colectivamente, tengo la suerte de ser el capitán de una gran selección, de un gran país, así que tenemos la obligación de pensar a lo grande”, agregó Hazard.

UNA ALARMA POR LUKAKU
El máximo goleador con 68 tantos en 102 partidos, arrastra problemas físicos que afectaron su continuidad en el regreso a Inter de Milán. Lesionado en el tendón de la corva tiene en alerta a su selección a pocos días del Mundial.

Romelu Lukaku es insignia de la era Roberto Martínez. Su físico corpulento no lo limita a jugar como nueve de área. Por el contrario, sabe salir de esa zona para encontrar rincones libres en las bandas, aguantar la pelota y también en su entorno natural, capturar rebotes. La alternativa más cercana para el DT es Michy Batshuayi, segundo artillero de Fenerbahce.

¿AHORA O NUNCA?
Bélgica hizo su mejor Mundial en Rusia 2018. Eliminó a Brasil en cuartos, cayó con Francia en semifinales y terminó en el tercer puesto. En 1986 se rindió en esa misma instancia frente a la Argentina de Diego Maradona. El cuarto lugar resultó una hazaña para sus hinchas.

Cruzar esa fase parece posible. La expectativa es enorme por su mejor generación de futbolistas, el trabajo serio del entrenador, las lecciones aprendidas, por honrar el fútbol. Es ahora.