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Manuel Plaza, el héroe del atletismo chileno

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Manuel Plaza nació en Lampa, en la zona rural norponiente de Santiago de Chile, el 17 de marzo de 1900, y uno de los atletas más destacados de la historia de ese país. De hecho, obtuvo la primera medalla olímpica de Chile el 5 de agosto de 1928, cuando se adjudicó la de plata en la maratón de los Juegos Olímpicos de Ámsterdam, con un tiempo de 2 horas, 33 minutos y 23 segundos, a veintiséis segundos de Boughéra El Ouafi, representante de Francia. Cuatro años antes había conseguido también primer puesto premiado de un atleta chileno, al adjudicarse el sexto lugar en el maratón de los Juegos de París 1924.

Luego de trasladarse a Santiago junto a su familia, Manuel cursó estudios básicos en la escuela de Desiderio Araneda, ubicada en la calle San Alfonso. Habiendo aprendido a leer, escribir y las operaciones matemáticas elementales, comenzó a trabajar como vendedor ambulante de periódicos, oficio en el que de acuerdo a sus palabras se formó como atleta, y que continuó desempeñando en forma paralela a su carrera deportiva. Su admiración por atletas como Martiniano Becerra, Benjamín Flores y Juan Jorquera, entre otros, lo llevó a intentar conseguir una carrera deportiva. Y fue así que comenzó entrenando a solas en la elipse del Parque Cousiño, hoy Parque O'Higgins. Allí acompañaba los entrenamientos de Alfonso Sánchez, atleta consagrado, de quien obtuvo el estímulo decisivo para competir.

Su primera carrera fue a sus 16 años de edad, y consistió en una vuelta al mismo Parque Cousiño, prueba que ganó. Años más tarde, durante la década de 1920, Manuel fue el dominador absoluto de las pruebas de fondo en Sudamérica. Además de la medalla de plata en los Juegos Olímpicos de Ámsterdam 1928, fue tercero en 5.000 metros y segundo en 10 000 metros durante el Campeonato Sudamericano de 1923, y ganó cuatro medallas de oro en cada una de las tres ediciones siguientes de estos campeonatos (1924, 1926 y 1927), en las pruebas de 5.000 y 10 000 metros, cross country y 3.000 metros por equipos. Además, volvió a imponerse en las pruebas de cross y de 32 km en 1933.

Fue el abanderado olímpico de Chile en las ceremonias de apertura de los Juegos de París 1924 y Ámsterdam 1928. Falleció el 9 de febrero de 1969, a la edad de 68 años.