Las sedes del Mundial: Nizhni Nóvgorod

Nizhni Novgorod Getty Images

Entre 1959 y 1990, Gorki fue la "ciudad cerrada" más grande de la Unión Soviética. Durante esos años, fue uno de los principales centros industriales del país, donde funcionó la planta de Automóviles de Gorki, principal proveedora de armamento y vehículos del frente oriental. Por eso, en aquella época era imposible encontrarla en los mapas internacionales, ya que solo podían entrar y salir ciudadanos soviéticos. Menos de tres décadas más tarde, está lista para recibir al evento más importante de la humanidad: la Copa del Mundo de fútbol.

Máximo Gorki fue uno de los más importantes escritores rusos de finales del siglo XIX y principios del siglo XX. De ideología anti-zarista, estuvo cerca del movimiento bolchevique desde 1905, lo que le valió un exilio en Capri hasta 1913. Sin embargo, a pesar de su cercanía con Vladimir Lenin, tras la revolución se mostró en contra del máximo líder soviético y se vio obligado a retornar a Italia. Recién regresó a su patria en 1932, cuando Iósif Stalin no solo lo invitó sino que cambió el nombre de su ciudad natal. Por eso, Nizhni Nóvgorod se llamó Gorki entre 1932 y 1991.

Como en cada una de las ciudades sede del próximo Mundial, los primeros equipos de fútbol de Nizhni Nóvgorod estuvieron formados por trabajadores entusiasmados con el llamativo juego inglés. Pero, a diferencia de otras regiones, aquí no fueron las fábricas quienes estuvieron representadas en los primeros torneos, sino los distritos. En 1911 se organizó un campeonato regional y el ganador fue Kstovo, ciudad ubicada a 20 kilómetros de la capital. Luego, repitió en 1912 y 1913, mientras que el distrito de Kanavinskiy (el centro de la ciudad) festejó en 1914. Tras el receso obligado por la Primera Guerra Mundial, se reanudó la competencia, que se hizo mucho más fuerte. De hecho, en 1927, Spartak de Kanavinskiy le ganó un partido al poderoso Dínamo Moscú. Las crónicas dicen que el arquero Mansurov fue la gran figura del encuentro.

Durante los años siguientes, los jugadores de Spartak simplificaron su nombre y adoptaron el de la ciudad. Con esa denominación, ganaron varios títulos regionales consecutivos y en 1928 hasta lograron un triunfo histórico frente a un combinado de uruguayos, máxima potencia mundial en la época. Sin embargo, a pesar de aquellos éxitos nacionales e internacionales, el fútbol de Nizhni Nóvgorod tuvo que esperar demasiado para tener representación en la elite del fútbol soviético.

En 1932 se fundó Torpedo Victoria, que representaría a la ciudad en la temporada inaugural de la Liga de la URSS en 1936. Terminó último en la cuarta división. Tras ese fallido debut, el equipo deambuló por diferentes categorías de ascenso hasta 1951, cuando el fútbol de Nizhni Nóvgorod participó de la división de honor soviética por primera vez en su historia. Aquel campeonato, Torpedo Gorki finalizó en la última colocación y se fue al descenso. Regresó en 1954, cuando volvió a terminar último.

Torpedo sufrió en las profundidades del ascenso hasta 1964, cuando se fusionó con Raketa y formaron el Fútbol Club Volga Gorki. Esa misma temporada fue la última que un club de Nizhni Nóvgorod jugó en la élite del fútbol de la URSS. FC Volga Gorki finalizó en la 14ta posición entre 17 equipos y perdió la categoría. Disputó los torneos menores hasta 1984, año en el que el club se disolvió.

Recién en 1998, cuando la Unión Soviética ya era historia, Nizhni Nóvgorod volvió a tener un equipo con pretensiones en el alto nivel. FC Elektronika fue fundado y llegó a jugar en segunda. Al mismo tiempo, FC Torpedo NN participaba de la sexta división. La quinta ciudad más poblada de Rusia siguió esperando para ver un representante entre los mejores del país. En 2004, el club cambió de nombre una vez más y fue denominado FC Volga. En 2011, 47 años después de aquella participación de FC Volga Gorki en la Liga soviética, FC Volga llegó a la primera división rusa.

En la temporada 2011/2012 finalizó en la 14ta posición y mantuvo la categoría. Entre algunos otros buenos resultados, venció 3-0 a Dínamo Moscú, el tercer clasificado. Al año siguiente, mejoró su actuación y logró un elogiable 12do puesto. La aventura terminó en 2014, ya que ese año descendió. Tras solo una temporada en segunda, el club fue disuelto. Hoy, el único representante de Nizhni Nóvgorod en el fútbol nacional ruso es FC Olimpiyets, fundado en 2015 y que juega en segunda, tras el ascenso de hace algunos meses. Además, esta temporada llegó a octavos de final de la Copa de Rusia.

El ídolo máximo de la ciudad es Valentin Nikolaevich Sysalov. Jugó toda su carrera en clubes de la ciudad (Dzerzhinets y Avangard del distrito de Sormovo y Rocket de Gorki) y hasta rechazó un ofrecimiento del gigante soviético Dínamo Kiev por no abandonar su hogar. Ese gesto lo convirtió en un héroe. "Me ofrecieron de todo, incluso un departamento en la capital de Ucrania. Para nosotros éramos patriotas de nuestra ciudad natal. Pensé ¿qué pasa si tenemos que jugar en la Copa contra el club de Gorki? Eso para mí era imposible".

Por su ubicación privilegiada en la confluencia de los ríos Volga y Oká, esta ciudad fundada en 1221 por el príncipe Yuri II de Vladímir siempre tuvo vital importancia económica y cultural para el pueblo ruso. La celebración de la famosa Feria de Nizhni Nóvgorod hace más de cien años marcó el inicio de una historia que continuará con su su próxima participación en la Copa del Mundo. Será la mejor oportunidad para que occidente conozca uno de los rincones más bellos de la Rusia profunda.

Primera entrega: Moscú
Segunda entrega: San Petersburgo
Tercera entrega: Kazan
Cuarta entrega: Sochi
Quinta entrega: Samara