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Falleció el legendario corredor Billy Cannon a los 80 años de edad

La "Halloween Run" de Billy Cannon para que LSU venciera a Ole Miss en 1959 es una de las jugadas más memorables en el deporte universitario. Getty Images

Billy Cannon, un duro corredor que lideró a un equipo de 11-0 de LSU al título nacional en 1958 y conquistara el Trofeo Heisman en 1959, que años después sirviera tiempo en prisión federal por su rol en un esquema de falsificación, falleció este domingo a la edad de 80.

Cannon entregó una de las jugadas más memorables en la historia del fútbol americano colegial con su "Halloween Run" frente a N° 3 Ole Miss en 1959, una devolución de 89 yardas de patada de despeje hasta el touchdown en que se deshizo de tacleadas de casi todos los rivales. Fue el décimo noveno triunfo consecutivo para LSU, y unas semanas más tarde, Cannon se convirtió en el primer y único ganador del Trofeo Heisman para LSU.

Cannon, también un back defensivo a nivel colegial, y Warren Rabb se combinaron para una tacleada salvadora en cuarta oportunidad sobre la yarda 1 con 18 segundos por jugar para mantener a Ole Miss fuera de las diagonales y preservar una victoria por 7-3 en un icónico partido del 1959 entre potencias de la SEC. Cannon finalizó con apenas 598 yardas y cinco touchdowns durante su campaña de Heisman, pero su proclividad para lo a dramático se ganó a los votantes para codiciado premio.

"La cosa que me amarró el Heisman fue que hice una jugada o dos en un partido grande", dijo Cannon más tarde.

Un pañal con el N° 20 de Cannon fue elevado en una asta bandera de Tiger Stadium cuando nació su segunda hija --seguía en LSU en ese momento--. La universidad retiró su jersey al poco tiempo de la campaña del 1959.

"El día de hoy es profundamente triste para todos nosotros. Sabemos que los pensamientos y plegarias de los muchos que fueron tocados por la vida de mi padre están con nosotros hoy. No hay palabras para expresar cuán agradecidos estamos por las muestras de apoyo de todo el país. Es abrumador y reconfortante", expresó la familia Cannon en un comunicado.

"LSU significó más para mi padre de lo que cualquiera pudiera saber. No fueron los premios ni los reconocimientos sobre el emparrillado. Siempre fue el amor de la familia de LSU que le significó el mundo entero a él y a todos nosotros. Simplemente no hay otro lugar en la Tierra donde tantos se congregan para amar y apoyar a los suyos como LSU. Su vida se vio entrelazada con el púrpura y dorado, y él no lo hubiera aceptado de otra manera".

Fue un jugador trascendental en 6 pies con 1 pulgada y 225 libras capaz de levantar en el bench press más de 400 libras, pero que también poseía velocidad de pista.

"Nunca he visto esa combinación de velocidad y fuerza en un jugador, incluyendo a Bo Jackson", dijo el ex entrenador de pista de LSU, Boots Garland, a The New York Times en el 2003.

Cannon fue el primer recluta global del draft de la NFL en 1960, y también un recluta de primera ronda territorial en el draft de la AFL de 1960, iniciando una disputa contractual que terminó en la corte.

Cannon inicialmente firmó con Los Angeles Rams de la NFL en noviembre de su temporada final en LSU. Pero luego del Sugar Bowl, Cannon firmó otro contrato con los Houston Oilers de la AFL. Los Rams demandaron argumentado que estaba vinculado por su contrato, pero el juez sentenció en contra de ellos, dictaminando que se habían aprovechado de la ingenuidad de Cannon. Más tarde, finalizó su contrato con los Oilers, convirtiéndose en el primer jugador de 100,000 dólares del fútbol americano profesional.

Cannon jugó a nivel profesional de 1960 a 1970 con los Oilers, Oakland Raiders y Kansas City Chiefs. Un dos veces All-Star de la AFL, lideró a la liga en yardas por tierra y yardas totales en 1961 y fue el Jugador Más Valioso en los dos primeros Juegos de Campeonato de la AFL, ambos conquistados por los Oilers. Fue movido a la posición de fullback y más tarde ala cerrada tras ser canjeado a los Raiders, y ganó otro campeonato de la liga en 1967.

Cannon regresó a la escuela durante el receso de temporada e inauguró una exitosa práctica dental luego de retirarse del fútbol americano, pero en 1983 enfrentó cargos por participar en un esquema de falsificación por 6 millones de dólares. cumplió casi tres años en una prisión federal en Texarkana, Texas.

Cannon fue elegido al Salón de la Fama del Fútbol Americano Colegial en 1983, pero la corte de honor del recinto anuló la selección luego de que se declarara culpable. Cannon fue nuevamente enaltecido en el 2008.

"Cometí el crimen, pagué el tiempo. No he recibido una multa de tránsito desde entonces", dijo Cannon a The Associated Press en el 2008.

En 1995, Cannon se convirtió en el detinsta residente en la Louisiana State Penitentiary in Angola de máxima seguridad, que retiene a algunos de los criminales más duros cumpliendo sentencias de por vida.

"Hace tiempo, me preguntaron si podía ir allá ayudarles. Fui allá con la idea de pasar un año, y he estado allí desde entonces. Siento que hago algo que vale la pena", dijo Cannon al New York Daily News en 2008.

William Abb Cannon nació el 2 de agosto de 1937, en Philadelphia, Mississippi.